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マスターズ
オーガスタナショナルGC(ジョージア州)

30年前のニクラス復活劇
ひと組後ろのトミー中嶋は何を見た?

今から30年前、1986年の「マスターズ」は世界のゴルフ史において特別な輝きを放つ大会となった。主役はジャック・ニクラスだ。その年、ニクラスは自身通算6着目となるグリーンジャケットを大会史上最年長の46歳2ヵ月23日で獲得した。

その前年、ニクラスは「全米オープン」「全英オープン」で連続して予選落ち。「マスターズ」優勝は1975年が最後で、1981年以降はメジャータイトルからも遠ざかっており、“ニクラスは終わっている”という下馬評がささやかれても、仕方のない空気だった。

フィールドには、セベ・バレステロス(スペイン)、トム・カイト、グレッグ・ノーマン(オーストラリア)、ニック・プライス(ジンバブエ)、トム・ワトソン、中嶋常幸といった強豪がひしめき、最終日は首位のノーマンを4打差で追いかけて始まった。

静かな序盤から動きが見えたのは、アーメンコーナーに差し掛かる手前だった。9番、10番、11番と3連続バーディを奪って、5アンダーへ。だが、続く12番(パー3)で2m弱のパーパットがスパイクマークに蹴られてボギーとした。

ニクラスは言う。「あれは、これまで外した中で一番意味のある2m弱のパットだった。もしあのパットを決めていたら、ずっと緊張が続いていたと思うから」。

13番(パー5)できっちりとバーディを奪い返し、14番はパー。だが、2組後ろで回るバレステロスが13番でイーグルを奪い通算9アンダーとして、ニクラスとの差は4打になった。やはり、“ニクラス復活”は夢に終わるのかと思われたが、15番(パー5)から、オーガスタ全体を巻き込んだドラマが始まった。

フェアウェイから残り204ydを4Iで4m弱に2オンさせたニクラスは、これを沈めてイーグル奪取。CBSのアナウンサーは「争いに加わった。なんてことだ。年老いた熊はまだ死んでいない」とコメント。通算7アンダーとして、首位のバレステロスに2打差とした。

続く16番(パー3)はニクラス得意のホール。5Iのスリークォーターショットでピンをかすめて90cmにピタリとつけると、グリーンを取り囲んだパトロンたちはスタンディングオベーションでニクラスを出迎えた。その歓声はひとつ後ろの15番グリーンで1mもないバーディパットを打とうとしていた中嶋を思いとどまらせるほどだった。

「見たら、ニクラスが16番でホールインワンしそうになったショットを打って、ティからグリーンまで“ウォー”って拍手でしょ。当然、そのパットを入れたらまた“ウォー”ってなるわけじゃない。そうすると、地面が揺れる感じがするんだよ。揺れる感じがあるから、これを打たないでマークして、ニクラスが16番でバーディを獲ったあとにこれを入れたの」と中嶋は振り返る。

このバーディで通算8アンダーとしてバレステロスに1打差と迫ると、TVは「これで疑う余地はない。熊は冬眠から目覚めた」と実況した。

このうねりに飲み込まれたのは、バレステロスも同様だった。15番(パー5)で、フェアウェイから打った4Iでの2打目を、あろうことか引っ掛けてグリーン手前の池へと打ち込んでしまう。痛恨のボギーで通算8アンダーへと後退し、同ホールをバーディとしたカイトとともに、ニクラスを含む3人が首位に並んだ。

迎えた17番は、左手でパターを掲げるニクラスの写真で有名だ。3m強のバーディパットを沈めたニクラスが通算9アンダーとして、ついに単独首位に立った場面。両手でガッツポーズを作ったニクラスに、「イエス、サー!」と叫んだアナウンサーの声が重なった。

最後まで追いすがったのは、カイトとノーマンの2人だった。だが、カイトは18番でプレーオフ進出の掛かったバーディパットを決めきれず、またノーマンは、14番からの4連続バーディでニクラスを捉えたが、最終18番で2打目を右のパトロンの間へと打ち込んでボギーとし、ともに1打届かなかった。

「あの86年は本当に素晴らしかった」と中嶋は言う。「ゴルフの歓声で、こんなにすごい歓声があるんだというのを初めて体験できた。あの感じは、その前にも後にも一度もない。地元の飛行場で、(乗客が結果を知りたがって)飛行機が離陸するのを待っていたというんだから。ニクラスの優勝が決まったあとに、定刻をはるかに過ぎて飛び立っていったんだから」。

この日、ニクラスは史上最多となるメジャー大会18勝目。最終日は7アンダー「65」、バックナインは当時の9ホール記録に並ぶ「30」で駆け抜けた。

●中嶋常幸のコメントは、TBS「中嶋常幸が選ぶマスターズ名場面BEST10」から引用
●マスターズ本戦は解説:中嶋常幸、スペシャルリポーター:芹澤信雄、実況:小笠原亘(TBSアナウンサー)、リポーター:佐藤文康(TBSアナウンサー)、伊藤隆佑(TBSアナウンサー)

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